Zwitserse hoogleraar werkt mee bij de productie van vaccins

juli 2020 Coronacrisis

Topviroloog Volker Thiel werkt met BINDER-freezers

De Zwitserse viroloog professor dr. Volker Thiel is veelgevraagd. Nadat hij eind maart de eerste synthetische kloon van een coronavirus wist te maken, is hij nu zelfs wereldberoemd.

In maart werkten professor Thiel en zijn team bijna dag en nacht aan echte coronavirussen in het hoogbeveiligde laboratorium in Mittelhäusern. Hij werd niet alleen bijgestaan door zijn team, maar ook geholpen door BINDER-freezers, die een koude van min 80 °C genereren en zo de juiste opslagtemperatuur voor coronavirussen creëren. Tot nu toe heeft de viroloog alleen goede ervaringen met de apparatuur uit het Duitse Tuttlingen van wereldmarktleider BINDER.

Thiel werkt al jaren aan coronavirussen, en in het verleden werd hij niet altijd serieus genomen omdat men dacht dat dit type virus geen grote rol speelde. Reeds SARS en MERS, die eveneens tot de groep van de coronavirussen behoren, hadden echter bewezen dat dit niet het geval was.

Ja, virussen zoals het coronavirus zijn uiterst klein. "Eén milliliter zeewater bevat wel een miljoen virussen", legt Volker Thiel uit. Virussen hebben hun eigen blauwdruk en ze hebben cellen nodig om zich te kunnen reproduceren, voegde de wetenschapper eraan toe. Hoe is de naam coronavirus eigenlijk ontstaan? Thiel heeft ook een antwoord op deze vraag: "Corona betekent kroon. De naam heeft het virus te danken aan het decoratieve beeld dat het virus onder de elektronenmicroscoop produceert", zegt Thiel.

Professor Thiel en zijn onderzoeksgroep werken momenteel samen met farmaceutische bedrijven die zo snel mogelijk een vaccin op de markt willen brengen. "We maken slijmvliezen, besmetten ze met het virus en proberen te achterhalen bij welke temperaturen deze virussen zich vermenigvuldigen". Dit zou je basisonderzoek kunnen noemen.

En hoewel de viroloog Thiel en zijn team goede vorderingen maken, gelooft hij niet dat er voor 2021 een vaccin beschikbaar zal zijn voor de bevolking. Hijzelf zal zich in ieder geval laten vaccineren, want hij is er vast van overtuigd: "Zonder het vaccin zal er in de huidige situatie niets veranderen." Hij is het eens met de viroloog Christian Drosten van het Berlijnse Charité, met wie hij ook regelmatig samenwerkt.